© Diego Mosquera 2019

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Carnívoros

El término "carnívoros" no se refiere necesariamente a que estos animales solo comen carne, sino que es más bien una forma de clasificarlos. Son animales de diferentes tamaños y formas y están adaptados para encontrar, capturar y matar a sus presas. Son esencialmente solitarios, aunque a veces se los puede ver en parejas cuando están en la época de reproducción. Su dieta varía mucho. Unos comen solamente carne mientras que otros se alimentan de insectos y frutas. La mayoría de los carnívoros son oportunistas, es decir, se alimentan de cualquier cosa que encuentren y puedan cazar sin peligro. Los que son estrictamente carnívoros, como lo jaguares por ejemplo, generalmente se encuentran en densidades muy bajas, mientras que los que tienen una dieta más amplia son más numerosos.

 

En Tiputini existen 10 especies de carnívoros que pertenecen a 4 familias. 

Felinos (Familia Felidae)

 

Dentro del grupo de los carnívoros, los felinos son un grupo que ha despertado importante interés para esfuerzos de conservación. Son particularmente difíciles de estudiar por sus hábitos nocturnos y elusivos y resulta muy difícil evaluar su estatus y establecer medidas de protección y conservación necesarias si es que no se sabe sobre su ecología. Los felinos son los grandes predadores de los bosques. La mayoría son cazadores solitarios y son activos en la noche. 

Ocelote (Leopardus pardalis)

Los ocelotes son de las criaturas más fascinantes que habitan el nuevo mundo. Son felinos de tamaño mediano que presentan un extenso rango geográfico; viven en toda América desde el sur hasta la frontera entre USA y México, excepto en Chile. Desarrollan su vida en gran variedad de ecosistemas, que incluyen desde los bosques tropicales de México hasta los bosques secos espinosos de Venezuela. También habitan áreas montañosas de Colombia, Ecuador y el norte de Perú. En el Ecuador los ocelotes se encuentran en la Costa, la Amazonía y las estribaciones de los Andes. Habitan en bosques tropicales y subtropicales, entre 0 y 1500 metros de altitud.  Son animales carnívoros y se alimentan de una gran variedad de animales como pequeños venados, armadillos, perezosos, ratones, iguanas, serpientes, tortugas, ranas, cangrejos, escarabajos y algunas aves.

Históricamente, desde la época de la civilización Azteca, los ocelotes han sido cazados en grandes cantidades principalmente por su piel. Se estima que desde principios de los años 60’s hasta mediados de los 70’s alrededor de 200.000 ocelotes se sacrificaban cada año (más que cualquier otra especie de felino manchado en el mundo), lo que causó preocupantes declinaciones en sus poblaciones naturales a través de su rango de vida. En el Ecuador se tienen datos de que la cacería de este felino ya era popular desde los años 30’s. Desde principios de los 80’s, determinadas medidas de protección han provocado una reducción en la demanda de pieles de ocelotes, aunque todavía se los caza por ignorancia. En nuestro proyecto, los ocelotes son los felinos que más hemos podido fotografiar y hemos identificado mas de 50 individuos diferentes, siendo casi todos activos en la noche.

Jaguar (Panthera onca)

El Jaguar es el felino más grande de América y el tercero más grande del mundo después de los tigres y leones. Viven en una amplia variedad de hábitats como bosques tropicales, manglares, bosque montano, sabanas y bosques secos. Pueden llegar a pesar 300 libras y se alimentan  de pecarís, venados y otros mamíferos. Son típicamente amarillos, con manchas negras redondas que se llaman rosetas. Pueden también ser negros y ahí la gente los llama "panteras". Son activos de día y de noche. A veces, cuando el río está bajo y hace mucho sol se los puede ver en las playas descansando. Claro, en lugares donde no hay cacería.

 

 

Su distribución original abarcaba desde el sur de Estados Unidos hasta el sur de Argentina, aunque hoy en día su hábitat ha decrecido considerablemente debido a la cacería indiscriminada, pérdida y fragmentación de hábitat y falta de alimento. Se estima que la pérdida contínua de hábitat ha reducido el rango de ocupación histórico del jaguar en más del 50% desde 1900, por lo que actualmente está considerado como una especie amenazada en gran parte de su rango de vida. Ya están extintos en El Salvador y en Uruguay. Esto no es raro, porque en las décadas de los 60´s y 70´s los jaguares eran cazados sin piedad. Se calcula que no menos de 18.000 jaguares se mataban cada año por su piel, hasta que por fin se intentó detener el comercio de jaguares en 1973. Los jaguares ocupan amplias extensiones de bosque que a menudo se extienden mas allá de los limites de un área protegida porque requieren variedad de hábitats para su subsistencia.

Muchas poblaciones de jaguares coexisten con humanos y sus actividades. Sin embargo, la conversión continua de tierras para la agricultura, ganadería y asentamientos humanos ha llevado a jaguares y humanos a entrar en conflicto indirecto. Los jaguares son víctimas de intolerancia y generalmente son asesinados por comerse el ganado, pero en realidad se ven forzados a ello ya que sus presas naturales han sido sobre-explotadas. Si les quitan su bosque y su alimento, que esperan que coman? Hace falta ser muy malo o ignorante para matar a uno de estos majestuosos animales. Aun así, hay registros en Brasil de una sola zona de fincas en donde entre el 2002 y 2004 mataron entre 185 y 240 jaguares y pumas. A pesar de que están protegidos legalmente (al menos en papel), mucha gente los ve como una amenaza para su ganado y su familia. Jaguar que ven, jaguar que matan.

Nada se compara a ver un Jaguar libre en su hábitat natural. Afortunadamente, en Yasuní y Tiputini aparentemente hay una buena población de jaguares que viven libres en su bosque sin que nadie los mate o moleste. Con las cámaras trampa hemos obtenido datos muy interesantes a partir de más de cientos de fotografías, lo que nos hace pensar que, de alguna manera, Yasuní es una especie de Hot Spot para jaguares (Hot Spot es un anglicismo que se refiere a un lugar donde hay un alta concentración de biodiversidad). (Para más información, ver sección Publicaciones)

A través del patrón en el pelaje de ocelotes y jaguares, podemos identificar individuos. Hay que hacer un historial de captura (fotográfica, claro) para saber qué individuos están presentes, cuando, donde y en que tipo de bosque están. Con buenas fotos esto no es muy difícil, aunque sí se requiere algo de práctica. Con el historial de cada individuo es posible obtener mucha información importante y estimar cuantos individuos hay, como usan su territorio y muchas otras cosas.

 

Aquí un ejemplo. A veces, a primera vista, los jaguares pueden parecer diferentes porque la forma de su cuerpo no es la misma. Pero si vemos las manchas nos damos cuenta de que en realidad son el mismo individuo. Lo mismo con ocelotes, aunque ellos tienen otro tipo de manchas que son un poquito más difíciles de interpretar.

Puma (Puma concolor)

 

Los pumas tienen el rango geográfico más grande que cualquier otro mamífero del hemisferio occidental. Viven desde Canadá, pasando por EEUU y Centroamérica hasta la parte norte de Chile en Sudamérica, es decir, viven en 28 países!. Habitan casi todos los tipos de bosques, así como tierras bajas y desiertos. Y por supuesto, también viven en la Amazonía y en Tiputini. Como casi todos los felinos del mundo (excepto los gatos domésticos), enfrentan serias amenazas para su supervivencia. La pérdida y fragmentación de hábitats y la cacería indiscriminada de sus presas naturales por parte de los humanos ha incrementado el riesgo de que se vean forzados a comer ganado doméstico. Esto hace que, al igual que los jaguares y ocelotes, los ganaderos y campesinos los maten. También se lo caza en muchos lugares por puro placer. Los pumas tienen una dieta variada y se puede llegar a alimentar de carroña en lugares donde las presas son muy escasas y la competencia es alta.

Los pumas, y en general los carnívoros, son muy importantes para el funcionamiento de los ecosistemas naturales porque mantienen el equilibrio de las poblaciones naturales de presas. Si hay pumas, eso significa casi siempre que hay presencia y abundancia de presas, lo que los hace buenos indicadores de la salud de un ecosistema. Qué comen depende de dónde viven. Un puma en la Amazonía no come lo mismo que un puma en las montañas de Wyoming! Por eso a veces el tamaño de su cuerpo varía. Los pumas de Norteamérica tienden a ser mas musculosos, mientras que los de la Amazonía son más bien un poco flacos.

Jaguarundi (Puma yagouaroundi)

Al igual que los pumas, los jaguarundis no presentan manchas en su piel y por eso es muy difícil identificarlos individualmente. Su coloración, sin embargo, varía mucho. Pueden ser de color café-oscuro hasta grisáceos. Viajan grandes distancias tanto en el día como en la noche y tienen amplios rangos de vida. Aparentemente no transitan mucho por senderos hechos por el hombre sino que prefieren el bosque denso.

Familia Canidae (Perros selvaticos)

Existen únicamente dos especies de perros que habitan la amazonía, y ambos son extremadamente raros y desconocidos.

Perro selvático o perro vinagre (Speothus venaticus)

 

Llamado localmente perro de monte o perro silvestre es también principalmente diurno. Vive generalmente en lugares cercanos de fuentes de agua y se cree que cazan en grupos. Son animales muy poco estudiados y aunque se cree que viven en grandes áreas, siempre han sido escasos, haya impactos o no. Tenemos solamente dos fotos, lo que significa que es bastante raro y que un esfuerzo substancial es requerido para poder capturarlo en las cámaras. El que tengamos pocas fotos no es raro. Hay biólogos que han pasado muchísimo tiempo en la selva y jamás lo han visto. El hecho de que sean tan raros, el que estén amenazados y la ausencia casi total de estudios sobre ellos hace que cualquier información disponible sea de vital importancia para entender su ecología básica y así poder entender cómo las amenazas le afectan. Por ahora lo más importante es proteger su hábitat.

Perro de orejas cortas (Atelocynus microtis)

 

Principalmente diurno y solitario. Este es el perro que más hemos podido fotografiar, incluyendo a una hembra lactante en una fotografía. Este cánido tiene un rango restringido a Sudamérica y sólo se encuentra en Colombia, Ecuador, Perú, Bolivia, Venezuela y Brasil. Prefieren vivir en lugar poco alterados y cerca de ríos, ya que aparentemente su dieta se basa en peces, aunque también se alimentan de insectos, pequeños mamíferos e incluso algunos frutos y fibras vegetales. Gracias a nuestro proyecto descubrimos que también se alimentan de cecilias (anfibios raros que se asemejan a una lobriz de tierra).

Perro de orejas cortas (Atelocynus microtis)

 

Principalmente diurno y solitario. Este es el perro que más hemos podido fotografiar, incluyendo a una hembra lactante en una fotografía. Este cánido tiene un rango restringido a Sudamérica y sólo se encuentra en Colombia, Ecuador, Perú, Bolivia, Venezuela y Brasil. Prefieren vivir en lugar poco alterados y cerca de ríos, ya que aparentemente su dieta se basa en peces, aunque también se alimentan de insectos, pequeños mamíferos e incluso algunos frutos y fibras vegetales. Gracias a nuestro proyecto descubrimos que también se alimentan de cecilias (anfibios raros que se asemejan a una lobriz de tierra).

Familia Procyonidae 

 

Los procyónidos incluyen a los coatís, cusumbos y mapaches. Los miembros de esta familia son muy buenos trepadores. En Tiputini hay 4 especies, pero sólo hemos capturados 2 con nuestras cámaras.

 

El mapache (Procyon cancrivorus) es conocido localmente como "osito lavador", aunque en realidad de oso no tiene nada. Es nocturno, terrestre y al parecer se la pasa siempre cerca de fuentes de agua como pequeños ríos y pantanos porque su dieta se basa en cangrejos, camarones y peces.

Los coatís (Nasua nasua), localmente llamados "cuchuchos", son diurnos, terrestres y también arbóreos. Los machos son a menudo solitarios, pero los juveniles y las hembras pueden andar por el bosque en grupos grandes, de más de 20 individuos. Las otras dos especis que están en Yasuní son los Olingos (Bassaricyon alleni) y los Cusumbos (Potos flavus), pero como son principalmente arboreos y nuestras cámaras están a nivel del suelo, no hemos podido fotografiarlos. Aun!

Familia Mustelidae

Los mustélidos (la última familia) tienen cuerpos largos y piernas cortas. Aunque hay 5 especies en Tiputini, sólo hemos podido fotografiar a una sola con nuestras cámaras: la tayra (Eira barbara)  llamada localmente "cabeza de mate" por el color parduzco de su cabeza. Se alimentan de pequeños vertebrados y pueden moverse grandes distancias, en solitario o en parejas. Las otras especies que se ven en Tiputini, aunque no tan a menudo, son la nutria gigante (Pteronura brasiliensis), la nutria neotropical (Lontra longicauda), el hurón (Galictis vittata) y la comadreja tropical (Mustela frenata). Tanto la nutria neotropical como el hurón y las tayras habitan también en el lado occidental de los Andes, aunque allá, como casi todos los animales, son muy difíciles de ver.

 Nutria neotropical (Lontra longicauda) Foto: Gary Judas